¿Cómo funciona el tiempo?

El tiempo es algo que la mayoría de nosotros damos por sentado. ¿Alguna vez has pensado por qué, por ejemplo, hay 12 meses en un año? ¿Por qué hay 30 días en septiembre? ¿Por qué hay zonas horarias y qué pasa con el horario de verano? ¿Por qué hay 86.400 segundos en un día? En este artículo, ayudaremos a aclarar el tema del tiempo. De la misma manera que muchas de las tradiciones que rodean la Navidad y Halloween tienen orígenes totalmente inesperados, también lo hacen las tradiciones que rodean a los relojes y calendarios!

Orígenes del tiempo

El diccionario Webster’s New World College Dictionary (Cuarta Ed.) define el tiempo como:

II. un período o intervalo. 1: el período entre dos acontecimientos o durante el cual algo existe, sucede o actúa; intervalo medido o medible

En el fondo, el tiempo es bastante escurridizo. No podemos verlo ni sentirlo… simplemente sucede.

Por lo tanto, los seres humanos han encontrado formas de medir el tiempo que son totalmente arbitrarias y también bastante interesantes desde una perspectiva histórica.

El día es un punto de partida obvio para el tiempo. Un día consiste en un período de luz del sol seguido por la noche. Nuestros cuerpos están en sintonía con este ciclo a través del sueño, así que cada mañana nos despertamos a un nuevo día. No importa cuán primitiva sea la cultura, el concepto de día surge como un incremento obvio y natural.

Usamos relojes para dividir el día en incrementos más pequeños. Utilizamos calendarios para agrupar los días en incrementos mayores. Ambos sistemas tienen orígenes muy interesantes que descubriremos en el curso de este artículo.

Medición del tiempo

La medición del tiempo cubre un rango increíble. He aquí algunos períodos de tiempo comunes, desde el más corto hasta el más largo.

  • 1 picosegundo (una trillonésima de segundo) – Este es el período de tiempo más corto que actualmente podemos medir con precisión.
  • 1 nanosegundo (una mil millonésima de segundo) – 2 a 4 nanosegundos es el tiempo que un ordenador doméstico típico pasa ejecutando una instrucción de software.
  • 1 microsegundo (una millonésima de segundo)
  • 1 milisegundo (una milésima de segundo) – Este es el tiempo más rápido típico para la exposición de la película en una cámara normal. Una fotografía tomada en una milésima de segundo generalmente detiene todo movimiento humano.
  • 1 centisegundo (centésima de segundo) – El tiempo que tarda un rayo en caer.
  • 1 decisegundo (una décima de segundo) – Un parpadeo
  • 1 segundo – El corazón de una persona promedio late una vez por segundo.
  • 60 segundos – Un minuto; un largo comercial
  • 2 minutos – Casi todo el tiempo que una persona puede contener la respiración.
  • 5 minutos – Casi el mismo tiempo que cualquiera puede estar de pie esperando en un semáforo en rojo
  • 60 minutos – Una hora; más o menos el tiempo que una persona puede sentarse en un salón de clases sin esmaltarse.
  • 8 horas – El día de trabajo típico en los Estados Unidos, así como la cantidad típica de sueño que una persona necesita cada noche.
  • 24 horas – Un día; la cantidad de tiempo que le toma al planeta Tierra rotar una vez en su eje.
  • 7 días – Una semana
  • 40 días – Lo máximo que una persona puede sobrevivir sin comida
  • 365.24 días – Un año; la cantidad de tiempo que le toma al planeta Tierra completar una órbita alrededor del sol.
  • 10 años – Una década
  • 75 años – La vida típica de un ser humano
  • 5.000 años – El lapso de la historia registrada
  • 50,000 años – El tiempo que el Homo sapiens ha existido como especie
  • 65 millones de años – El tiempo que los dinosaurios han estado extintos
  • 200 millones de años – La duración de la existencia de los mamíferos
  • 3,5 a 4 mil millones de años – El tiempo que la vida ha existido en la Tierra
  • 4.500 millones de años – La edad del planeta Tierra
  • 10 a 15 mil millones de años – La edad sospechada del universo desde el Big Bang

¿Cuánto dura un día?

Es la cantidad de tiempo que le toma a la Tierra girar una vez sobre su eje. Pero, ¿cuánto tiempo tarda la Tierra en girar? Ahí es donde las cosas se vuelven completamente arbitrarias. El mundo ha decidido estandarizarse en los siguientes incrementos:

  • Un día consta de dos períodos de 12 horas, por un total de 24 horas.
  • Una hora consta de 60 minutos.
  • Un minuto consta de 60 segundos.
  • Los segundos se subdividen en un sistema decimal en cosas como «centésimas de segundo» o «millonésimas de segundo».
  • Esa es una forma bastante extraña de dividir un día. Lo dividimos por la mitad, luego dividimos las mitades por doceavas partes, luego dividimos las doceavas partes en seisavas partes, luego dividimos por 60 de nuevo, y luego convertimos a un sistema decimal para los incrementos más pequeños. No es de extrañar que los niños tengan problemas para aprender a leer la hora.

¿Por qué hay 24 horas en un día?

Nadie lo sabe realmente. Sin embargo, la tradición se remonta a mucho tiempo atrás. Tomemos, por ejemplo, esta cita de la Enciclopedia Británica:

El primer reloj de sol conocido que se conserva es un reloj de sombras egipcio de esquisto verde que data al menos del siglo VIII a.C. Consiste en una base recta con un travesaño elevado en un extremo. La base, sobre la que se inscribe una escala de seis divisiones temporales, se sitúa en dirección este-oeste con el travesaño en el extremo este por la mañana y en el extremo oeste por la tarde. La sombra del travesaño en esta base indica la hora. Este tipo de relojes todavía se utilizan en las partes primitivas de Egipto.

Los babilonios parecen ser los que iniciaron los seis fetiches, pero no está claro por qué.

¿Por qué hay 60 minutos en una hora y 60 segundos en un minuto?

Una vez más, no está claro. Se sabe, sin embargo, que los egipcios utilizaron una vez un calendario que tenía 12 meses de 30 días, dándoles 360 días. Se cree que esta es la razón por la que ahora dividimos los círculos en 360 grados. Dividir 360 entre 6 te da 60, y 60 es también un número base en el sistema matemático babilónico.

¿Qué signifíca a.m. y p.m.?

Estas abreviaturas significan ante meridiem, antes del mediodía, y post meridiem, después del mediodía, y son un invento romano. Según Daniel Boorstin en su libro Los Descubridores, esta simple división del día en dos partes fue el primer incremento de tiempo de los romanos en un día:

Incluso a finales del siglo IV a.C., los romanos dividieron formalmente su día en dos partes: a.m. y p.m. Se asignó a un asistente del cónsul para que notificara cuando el sol cruzaba el meridiano y lo anunciara en el Foro, ya que los abogados tenían que comparecer ante los tribunales antes del mediodía.

El hombre moderno basa el tiempo en el segundo. Un día se define como 86.400 segundos, y un segundo se define oficialmente como 9.192.631.770 oscilaciones de un átomo de cesio 133 en un reloj atómico.

Zonas Horarias

Todos en el planeta quieren que el sol esté en su punto más alto en el cielo (cruzando el meridiano) al mediodía. Si hubiera una sola zona horaria, esto sería imposible porque la Tierra rota 15 grados cada hora. La idea detrás de las múltiples zonas horarias es dividir el mundo en 24 cortes de 15 grados y ajustar los relojes de acuerdo a cada zona. Todas las personas en una zona determinada ajustan sus relojes de la misma manera, y cada zona es una hora diferente de la siguiente.

En los Estados Unidos continentales hay cuatro zonas horarias (haga clic aquí para ver un mapa): Este, Centro, Montaña y Pacífico. Cuando es mediodía en la zona horaria del este, es a las 11 a.m. en la zona horaria del centro, a las 10 a.m. en la zona horaria de la montaña y a las 9 a.m. en la zona horaria del Pacífico.

Todas las zonas horarias se miden desde un punto de partida centrado en el Greenwich Observatory de Inglaterra. Este punto se conoce como el meridiano de Greenwich o el meridiano principal. La hora en el meridiano de Greenwich se conoce como hora media de Greenwich (GMT) o hora universal. La zona horaria del este de los Estados Unidos está designada como GMT menos cinco horas. Cuando es mediodía en la zona horaria del este, son las 5 p.m. en el Observatorio de Greenwich. La Línea Internacional de Fechas (IDL) está ubicada en el lado opuesto del planeta del Observatorio de Greenwich.

¿Por qué el Observatorio Greenwich es tan importante? Un grupo de astrónomos declararon que el Observatorio de Greenwich era el meridiano principal en una conferencia de 1884. Lo curioso es que el observatorio se trasladó a Sussex en la década de 1950, pero el sitio original sigue siendo el meridiano principal.

Horario de verano

Durante la Primera Guerra Mundial, muchos países comenzaron a ajustar sus relojes durante parte del año. La idea era tratar de ajustar las horas de luz del día en el verano para que coincidieran más con las horas en que la gente está despierta. Durante la Primera Guerra Mundial, el objetivo era conservar el combustible reduciendo la necesidad de luz artificial.

Los Estados Unidos y varios otros países todavía utilizan alguna variación en este sistema. En Estados Unidos, tradicionalmente, el horario de verano comienza el primer domingo de abril y termina el último domingo de octubre. Sin embargo, la Ley de Política Energética de 2005 ordenó un cambio en las fechas observadas. A partir de 2007 y en adelante, DST comenzará a las 2 a.m. el segundo domingo de marzo y terminará a las 2 a.m. el primer domingo de noviembre. Aquí están las fechas de inicio y finalización hasta el 2015:

Para observar la DST, los relojes se adelantan una hora en la primavera y se retroceden una hora en el otoño («primavera adelante, otoño atrás» es una frase que mucha gente usa para recordar esto). Pierdes una hora en primavera y la recuperas en otoño.

Durante el invierno, los Estados Unidos está en el tiempo estándar. Durante el verano, Estados Unidos está en horario de verano. Aunque es una ley del Congreso, algunos estados (como Arizona) lo ignoran y no tienen horario de verano. Están a la hora estándar todo el año.

El Calendario: Años

Como se mencionó anteriormente, el día es una unidad de tiempo obvia para la gente. ¿Pero qué hay de las semanas, meses y años?

Los años son bastante sencillos. El hombre creó el concepto de un año porque las estaciones se repiten anualmente. La capacidad de predecir las estaciones es esencial para la vida si usted está plantando cultivos o tratando de prepararse para el invierno. La mayoría de las plantas brotan y dan fruto en un programa anual, por lo que es un incremento natural.

Un año se define como la cantidad de tiempo que le toma a la Tierra orbitar al sol una sola vez. Se tarda unos 365 días en hacerlo. Si se mide la cantidad exacta de tiempo que le toma a la Tierra orbitar el Sol, el número es en realidad 365.242199 días (según la Enciclopedia Británica). Añadiendo un día más a cada cuarto año, obtenemos un promedio de 365,25 días al año, lo que se aproxima bastante a la cifra real. Es por eso que tenemos años bisiestos que son un día más largos que los años normales.

Para acercarse aún más al número real, cada 100 años no es un año bisiesto, pero cada 400 años es un año bisiesto. Juntando todas estas reglas, se puede ver que un año es un año bisiesto no sólo si es divisible por 4 – también tiene que ser divisible por 400 si es un año centenario. Así que 1700, 1800 y 1900 no fueron años bisiestos, pero 2000 sí lo fue. Esto eleva la duración media del año a 365,2425 días, lo que se aproxima aún más a la cifra real.

El problema con el concepto de un año es que es difícil determinar la duración exacta de un año a menos que su sociedad tenga astrónomos bastante buenos. Muchas culturas que carecían de astrónomos dependían de los ciclos de la luna. Un ciclo lunar dura aproximadamente 29.5 días (29.530588 días es el número exacto), y es fácil para casi cualquier persona rastrear el ciclo lunar simplemente mirando al cielo todas las noches.

El Calendario: Meses

La luna es de donde viene el concepto de mes. Muchas culturas usaban meses cuya duración era de 29 o 30 días (o alguna alternancia) para cortar un año en incrementos. El principal problema con este tipo de sistema es que los ciclos lunares, a los 29,5 días, no se dividen uniformemente en los 365,25 días del año.

Cuando se mira el calendario moderno, los meses son extremadamente confusos. Uno tiene 28 o 29 días, algunos tienen 30 días y el resto 31 días. Según la «World Book Encyclopedia» (Enciclopedia Mundial del Libro), así es como conseguimos un calendario tan divertido:

  • Los romanos comenzaron con un calendario de 10 meses en el año 738 a.C., tomando prestado de los griegos. Los meses del calendario romano original eran Marcio, Aprilis, Mayo, Junio, Quintilis, Sextilis, Septiembre, Octubre, Noviembre y Diciembre. Los nombres Quintilis hasta diciembre vienen de los nombres romanos para cinco, seis, siete, ocho, nueve y 10. Este calendario dejó unos 60 días en paradero desconocido.
  • Los meses de enero y febrero se añadieron más tarde al final del año para dar cuenta de los 60 días libres.
  • En el año 46 a.C., Julio César cambió el calendario. Ignorando la luna pero manteniendo los nombres de los 12 meses existentes, el año se dividió en 12 meses que tenían 30 o 31 días, excepto febrero al final con 29 días. Cada cuatro años, Februario ganaba un día extra. Más tarde, decidió hacer de Januario el primer mes en lugar de Marcio, haciendo de Februario el segundo mes, lo que explica por qué el día bisiesto está en un momento tan divertido del año.
  • Después de la muerte prematura de Julio, los romanos rebautizaron a Quintilis en su honor, de ahí el mes de Julio.
  • De manera similar, Sextilis fue rebautizada para honrar a Augusto, de ahí que August. Augusto también se trasladó un día de febrero a Augusto para que tuviera el mismo número de días que Julio.

Esta pequeña historia explica por qué tenemos 12 meses, por qué los meses tienen el número de días que tienen, por qué el día bisiesto cae en un momento tan extraño y por qué los meses tienen nombres tan divertidos.

¿Qué hay de las semanas? Los días, los meses y los años tienen una base natural, pero las semanas no. Salen directamente de la Biblia:

Acuérdate del día de reposo, para santificarlo. Seis días trabajarás y harás toda tu obra, pero el séptimo día es el sábado de Jehová tu Dios. (Éxodo 20:8)

Este cuarto mandamiento, por supuesto, hace eco a la historia de la creación en Génesis.

Los romanos dieron nombres a los días de la semana basados en el sol, la luna y los nombres de los cinco planetas conocidos por los romanos:

  • Sol
  • Luna
  • Marte
  • Mercurio
  • Júpiter
  • Venus
  • Saturno

En realidad, estos nombres llegaron a las lenguas europeas bastante cerca, y en inglés los nombres de domingo, lunes y sábado lo hicieron directamente. Los otros cuatro nombres en inglés fueron reemplazados por nombres de dioses anglosajones. Según la Enciclopedia Británica:

El martes viene de Tiu, o Tiw, el nombre anglosajón de Tyr, el dios nórdico de la guerra. Tyr era uno de los hijos de Odín, o Woden, la deidad suprema que dio nombre a Wednesday. Del mismo modo, el jueves tiene su origen en el día de Thor, llamado así en honor a Thor, el dios del trueno. Viernes se derivó del día de Frigg, Frigg, la esposa de Odín, que representa el amor y la belleza, en la mitología nórdica.

A.C. y A.D.

En el calendario moderno, etiquetamos todos los años con a.C. (antes de Cristo) o A.D. (anno domini, o «en el año de nuestro señor»). No hay un año «cero» — en este sistema, el año en que Cristo nació es el 1 D.C., y el año anterior es el 1 A.C.

Esta práctica fue sugerida por primera vez en el siglo VI d.C., y fue adoptada por el papa de la época. Sin embargo, tardó bastante en convertirse en un estándar mundial. Rusia y Turquía, por ejemplo, no se convirtieron al sistema moderno de calendario y año hasta el siglo XX.

Una nota al margen interesante: Debido a una variedad de cambios y ajustes hechos al calendario durante la edad media, resulta que Jesús probablemente nació en lo que ahora pensamos que fue el 6 a.C., y probablemente vivió hasta el 30 d.C.

 

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